Stetson Kennedy

Aujourd’hui mon billet sera quelque peu différent des précédents. Il est né d’une rencontre avec un juste parmi les justes dont je voudrais restituer la mémoire aujourd‘hui. J’en étais au milieu de mon service dans un restaurant belge de Washington lorsque deux personnes d’un certain âge prennent place dans le restaurant. Le vieil homme passe commande en Français. Interloqué je cherche à en connaitre davantage sur le personnage. J’apprends que celui-ci se nomme Stetson Kennedy, qu’il a 93 ans et qu’il est le dernier écrivain encore en vie ayant participé au programme “ Federal Writer’s Project” dans le cadre du New Deal de F.D.R. J’apprends également qu’un hommage est rendu aux écrivains ayant participé à ce programme au Smithsonian Museum. En effet l’anniversaire du New Deal, est l’occasion de rappeler dans un documentaire intitulé “ soul of the people: writing american history“ l’histoire singulière du “Federal Writing Project”. La crise de 29 marquait des temps difficiles pour les écrivains américains. Les protestations des artistes, un groupe que nulle n’aurait cru capable de se fédérer, s’amplifiait alors. FDR souhaitait que le New Deal ( le “stimulus plan” de l’époque) offre des opportunités d’emploi à tous et que toutes les compétences soient mises à profit pour la reconstruction du pays. Des crédits furent donc votés par le Congrès pour financer ce programme. Mais la question bientôt se posa : Que faire d’un tel bataillon d’écrivain ( et pas seulement des bons)? Un citoyen, dans une lettre à son congressman, suggéra que l’on rédige des guides touristiques pour chaque Etat. Nous sommes dans les années 30 et l’idée du tourisme commence à faire son apparition. L’idée est pertinente car de cet immense et jeune pays, on ne connait alors quasiment rien de son territoire et de son histoire. Tout restait encore à être écrit sur ces Etats, pour en préserver l’Histoire et la mémoire de ses habitants. Ce grand programme par son ambition ( mais petit par son budget) va permettre à quelques artistes américains de survivre. Parmi eux John Steinbeck, Zora Neale Hurston, Nelson Algren ( le mari de Simone de Beauvoir), Jim Thompson et donc Stetson Kennedy qui a 21 ans rejoint le Federal Writer‘s Project (FWP ou Federal One). Ce jeune étudiant en droit issu d’une famille de la droite blanche raciste sera chargé de la partie sur le folklore, l’histoire orale et les études ethniques dans le guide pour la Floride. On s’attendait à ce que celui-ci évoque l’art du bikini sur les plages de Miami. Au lieu de cela, Stetson Kennedy va trouver dans ce guide une tribune pour dénoncer les Jim Crow Laws qui sévissent en Floride à cette époque et de rappeler la situation d’une partie des noirs de Floride maintenue dans une condition proche de l’esclavage. Apres la seconde guerre mondiale, Kennedy poursuit son combat et infiltre le Ku Kux Klan. Il a la brillante idée de révéler à la radio, sous couvert de l’anonymat, le lieu et le mot de passe de ces réunions clandestines. Effet garanti. Nul ne se rendra à la réunion suivante. De cette expérience, il tire un livre. Mais dans l’Amérique ségrégationniste des années 50, il ne trouve personne pour le publier. Il se rend en France ou il rencontre Jean-Paul Sartre et Simone de Beauvoir qui seront intéressés par son livre publié en Français sous le titre “ J’ai appartenu au Ku Kux Klan” Ma rencontre avec cet écrivain méconnu qui s’est levé contre sa famille, son milieu social pour dénoncer l’oppression des droits humains m’a bouleversé par son humanité. Et alors que cet homme est au crépuscule de sa vie je voulais rappeler son œuvre.

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